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Por qué el estudio de los salares y la producción de litio es importante para los países

Los estudios universitarios del litio son cada vez más importantes en el país, sobre todo aquellos que se realizan en los salares, donde se puede obtener litio en bajas y altas concentraciones. En esta nota Gonzalo de la Hoz, geólogo y profesor de la Universidad Nacional de Salta, cuenta todo sobre las investigaciones de la salmuera disponible en Argentina.

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De acuerdo con un informe de la Universidad de la Plata, los salares de Argentina, Chile y Bolivia concentran el 85% de las reservas de litio de fácil extracción del planeta. El litio resulta cada vez más importante, y juega un papel sobresaliente en el ámbito económico y de investigación. 

En la Universidad Nacional de Salta ponen el foco en los salares y en la gran cantidad de salmuera que estos tienen, ya que allí se encuentran dispersas concentraciones de litio de manera alta y baja. A nivel académico, los estudios del litio tienen un gran valor y se apuesta por una formación integral de los estudiantes para que, a futuro, puedan ser parte de equipos multidisciplinarios.

Además, se trabaja en la obtención de litio por fuentes alternativas, como las sales de petróleo. Las estadísticas demuestran que Estados Unidos tomó ventaja de estos métodos alternativos que, a futuro, tendrán un impacto trascendental.

Académicamente, el estudio del litio es muy valioso y valorado por las instituciones educativas. Es el caso de la Universidad Nacional de Salta (UNSa), pionera en investigación de los iones que se encuentran disueltos en la salmuera de los salares desde los años 70’. Cabe destacar que estos espacios conforman un territorio particular: de acuerdo con un informe de la Universidad de La Plata, los salares de Argentina, Chile y Bolivia concentran el 85% de las reservas de litio de fácil extracción del planeta

Además, durante los últimos años, Argentina se posicionó como el cuarto mayor productor de litio a nivel mundial por detrás de Australia, China y Chile y, se destaca por sus potenciales capacidades productivas de litio para el 2030. Nuestro país cuenta con reservas estimadas en 14 millones de toneladas de equivalente de carbonato de litio (LCE) de acuerdo con el informe «El Litio como vector» elaborado por la Dirección de Promoción y Economía Minera de la Subsecretaría de Desarrollo Minero en 2023.

El proceso de estudio en los salares

Durante muchos años, los investigadores notaron el potencial de los salares por su gran presencia de elementos importantes, ya que no solo poseen litio, sino también grandes cantidades de magnesio y otros minerales. Sin embargo, al inicio no había una gran demanda de estos estudios.  

Con el paso del tiempo, y los desarrollos tecnológicos, las industrias comenzaron a requerir una mayor demanda de litio y fue así como, en 2008, los salares se empezaron a abrir al mercado y su estudio se volvió más relevante por el impacto económico que podía tener. 

Gonzalo de la Hoz, geólogo, investigador y profesor en la Universidad Nacional de Salta, explica cómo fue el trabajo para obtener litio en los salares de nuestra región. “Antes se buscaba salmuera con mucho litio y no se tenía en cuenta a las de valor inferior. Con el desarrollo tecnológico, pudimos comenzar a obtener carbonato de litio a partir de salmueras con bajas concentraciones del mineral. Esto permitió que ingresen al mercado todos los salares, incluidos los de menor concentración, lo que representó un aumento de las reservas y los recursos de litio de la región”, detalla el geólogo. 

Dentro de los salares, además de litio, hay presencia de otros minerales y una distribución del agua que varía: es agua salada en salmuera en el centro pero, hacia los bordes, se va tornando en agua dulce que, al tener una menor densidad, flota sobre esa salmuera. Ese punto genera especial interés en las empresas, los estudiantes y los investigadores, que buscan saber por qué sucede eso y cuáles son los motivos naturales.

El experto universitario argumenta que es necesario estudiar este sistema particular del agua por el impacto ambiental para lograr una exploración o producción de litio sostenible en el tiempo. “El litio es un recurso fluido que se produce a través del bombeo del salar, y ese bombeo tiene que ser sostenido en el tiempo para no alterar el régimen hidrológico. De hecho, las empresas que realizan estos procedimientos deben tener un balance hidrológico de 0, lo que significa que está equilibrado”, sostiene. 

La formación técnica, una clave para la exploración de las reservas

Como mencionamos al comienzo, la Universidad Nacional de Salta es pionera en el estudio de los salares y, a lo largo de la historia, contó con carreras de grado que sentaron las bases del estudio del litio en Argentina y del desarrollo que hoy tiene. De la Hoz recuerda que “en su momento hicieron una génesis de litio y desarrollaron los primeros proyectos en el Salar del Rincón”.

Por otro lado, destaca que es indispensable contar con una formación técnica educativa para llevar a cabo los estudios de litio en los salares, ya que son de alta complejidad y requieren de equipos multidisciplinarios. 

“Tenemos una oferta municipal grande con la Tecnicatura en Medio Ambiente, Minería, Higiene y Seguridad. A su vez, dentro de las universidades, hay diplomaturas y cursos cortos dirigidos a profesionales de todas las áreas que buscan conocer de minería para insertarse en el mercado. Esta mezcla de profesiones de distintas ramas forma un trabajo muy valioso. La principal intención en la oferta educativa es que los estudiantes a futuro puedan insertarse en un ambiente laboral interdisciplinario, tal como requiere la labor en minerías o salares”, detalla De la Hoz.

La revolución del litio

Gracias a la tecnología de punta que hoy existe, hay proyectos e iniciativas para producir litio de una manera alternativa. Los avances tecnológicos decantan en constantes descubrimientos, que son acompañados por estudiantes, docentes e investigadores de las universidades de todo el mundo. Por ejemplo, en Estados Unidos ya existen nuevas fuentes de litio de las salmueras que están asociadas al petróleo y son muy ricas en este elemento. Son llamadas “agua de producción” y siempre se extraen del petróleo. Lo positivo de esta innovadora iniciativa es que tiene un costo de producción y exploración cero -subraya Gonzalo de la Hoz- porque a nivel petrolífero la información abunda y no es necesario realizar investigaciones de manera corriente. 

El geólogo agrega que, estadísticamente, Estados Unidos puso en producción tres yacimientos de los que en el último año obtuvo litio. “Pasó de tener un 2% de los recursos a un 14% en su búsqueda de tener litio buscando fuentes alternativas. Por eso, resulta trascendental ponerle el ojo a ese proceso que parece sin dudas muy interesante”, concluye el investigador.

El litio resulta cada vez más importante, ya que juega un papel más relevante en el ámbito económico, y con este elemento evolucionan también las investigaciones, las formaciones profesionales y la búsqueda de nuevos métodos para su obtención. 

El litio tiene un peso cada vez mayor en la economía. Académicamente, las investigaciones de las que es objeto evolucionan constantemente y varias carreras lo incluyen en la formación profesional. Además, crece la búsqueda de métodos alternativos de obtenerlo.

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Escrito por Redacción LitioArgentina