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Litio en Catamarca: la importancia de la geología en la producción

Alan Fabián, Licenciado en Geología, explica por qué la provincia se presenta como un gran territorio para la producción del litio en Catamarca y cuáles son las proyecciones a futuro a nivel tecnológico, económico y sustentable.

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La provincia de Catamarca se ha destacado como un importante productor de litio en Argentina, con proyectos como Fénix en el Salar del Hombre Muerto, evidenciando su potencial en la industria. Gracias a sus características geológicas favorables, la extracción de litio se ha concentrado principalmente en salares posicionando a la región como un actor clave de la producción mundial.

El licenciado en Geología y docente de la Universidad Nacional de Catamarca, Alan Fabián, detalla cuáles son las características ideales del territorio y subraya cuáles son las proyecciones a futuro a nivel económico, tecnológico y sustentable. El experto señala que las empresas mineras han implementado medidas de preservación ambiental y desarrollo comunitario, promoviendo el crecimiento de la región de manera sostenible.

A pesar de los desafíos, como la necesidad de promover la actividad industrial para agregar valor al litio, se proyecta un futuro prometedor para la industria en Catamarca gracias al impulso de nuevos proyectos y la creciente demanda nacional e internacional del litio. 

Catamarca se destaca como un territorio propicio para la producción de litio, consolidándose como un punto clave en el mapa global de extracción de este valioso recurso

Gracias a sus características geográficas, que incluyen extensas salinas y un clima favorable, esta provincia argentina ofrece las condiciones ideales para la producción del litio, un componente esencial en la revolución de la tecnología de baterías y en la transición hacia energías más limpias. 

Hace ya varios años que Argentina ha crecido en materia de litio y se ha posicionado como el cuarto productor mundial después de Australia, China y Chile. Las provincias de Salta, Jujuy y Catamarca concentran la mayor cantidad del recurso y ya son más de 40 los proyectos que están en etapas de construcción, exploración o producción.

La tierra catamarqueña, en los últimos años, se ha consolidado por sus grandes posibilidades económicas y tecnológicas en materia de litio. En este contexto, el Licenciado en Geología y docente de la Universidad Nacional de Catamarca, Alan Fabián, subraya cuál es la importancia de dicha ciencia a la hora de hablar de la extracción y la producción del recurso.

Características geológicas de Catamarca

Catamarca se presenta hoy en día como un gran territorio para la producción de litio y Alan Fabián deja en claro que eso tiene que ver, en parte, con las características del territorio. “La provincia está en una zona cordillerana con eventos volcánicos y cuencas endorreicas que son propicias para la acumulación de litio en salmueras. Eso se asocia con la evaporación de dichas cuencas y la concentración de litio en los salares por ser uno de los últimos metales en precipitar”.

Es por estas particularidades del terreno que tanto en Catamarca como en Salta y Jujuy la mayor parte de la extracción de litio se da a través de los salares

Fabián destaca la manifestación de litio en pegmatitas que se encuentran en el basamento cristalino de las sierras pampeanas al este de Catamarca, en Sierras de Ancasti y El Alto: “A diferencia de los salares, aquí el litio está en la composición de mineral espodumeno y en muy escasas cantidades. Estos yacimientos son de pocas dimensiones, por lo que su producción es limitada”.

A diferencia de otras regiones de Argentina, Catamarca se caracteriza por poseer la mayor cantidad de eventos volcánicos de cuencas endorreicas, particularmente en la zona de la cordillera frontal, en Laguna Verde y Tinogasta, donde funciona el proyecto en exploración de litio “Tres Quebradas”. 

Para Fabián, el Salar del Hombre Muerto representa uno de los proyectos más importantes de la región debido a su ubicación y su producción. “Fue una de las primeras cuencas endorreicas exploradas y que entró en funcionamiento. Este sector es, hasta ahora, el que mayor contenido de litio por mg/litro presentó el país”, remarca. A su vez, destaca a las provincias de Salta y Jujuy como otras grandes productoras del recurso. 

El licenciado en Geología indica que, por lo mencionado anteriormente, aproximadamente un tercio del territorio de Catamarca es propicio para la exploración de litio, lo que permitirá grandes avances en el futuro en materia de minería y tecnología.

Geología y ambiente en Catamarca

Alan Fabián pone el foco en que, por las condiciones geográficas y geológicas, el impacto ambiental de la extracción de litio en Catamarca es bajo. Al mismo tiempo, destaca el crecimiento de las zonas litíferas y las acciones con las comunidades locales.

Sobre este tema, profundiza: “La geología en la que están los yacimientos ayuda al impacto ambiental por varias razones. En primer lugar, la vegetación es casi nula, el clima es árido con escasas precipitaciones anuales y son pocos los asentamientos poblacionales. Esto permite una mayor libertad de movimiento por parte de las empresas”. Fabián pone como ejemplo a las vicuñas: “El cuidado de la escasa fauna, principalmente las vicuñas, por parte de las empresas mineras hace que los cazadores furtivos que ponían en riesgo a la especie hayan desaparecido casi por completo. Se nota hoy su crecimiento”.

El licenciado en Geología explica que la acción social de las empresas con las comunidades ha generado trabajo a niveles exponenciales: “La actividad minera ha generado una importante mejora en la calidad de rutas, lo que permite el crecimiento de la actividad turística y, por ende, el crecimiento poblacional con retención de jóvenes en edad de incorporarse al mundo laboral tanto en compañías mineras como de turismo”, comparte.

Además de la preservación de suelos y especies y del impulso del aspecto laboral, las empresas litíferas que operan en la zona se encargan de brindar educación ambiental tanto a sus empleados como a las comunidades para “mejorar la calidad de vida”.

Desafíos y proyecciones a futuro

Consultado sobre los principales desafíos de la industria del litio en Catamarca, Alan Fabián destaca el de promover la actividad industrial en la fabricación de baterías, que es el principal uso del recurso. “De esta manera se suma un valor agregado y permite aumentar la exportación de productos, generando mayor cantidad de divisas para el país”, remarca. 

Alan Fabián es positivo en que el litio será aún más importante en la región con el impulso de nuevos proyectos y el funcionamiento de aquellos que están en exploración. “El litio será fundamental en la generación de puestos de trabajo, pero todo dependerá también de las condiciones a nivel internacional”, advierte.

En este sentido, explica que cuando un mineral cobra importancia se genera una “exploración a nivel global para realizar negocios mineros”. El licenciado remarca que, gracias a la cantidad de proyectos que hay en Catamarca, “es probable que la actividad siga creciendo para beneficio de la provincia”.

La industria del litio en Argentina, especialmente en la provincia de Catamarca, ha experimentado un notable crecimiento en los últimos años, consolidándose como un actor clave a nivel mundial. Con el paso de los años, esta provincia se convirtió en un protagonista importante en la industria. Allí se encuentra el proyecto Fénix, desarrollado por Livent (hoy Arcadium Lithium por su fusión con la australiana Allkem), en el Salar del Hombre Muerto. El mismo tiene una extensión de 588 km², con una depresión de altura a 4000 metros sobre el nivel del mar. La cuenca conforma un depósito salino donde el agua subterránea es una salmuera saturada de cloruro de sodio y portadora de litio, potasio, sulfato, borato-bórax, rubidio, cesio y bromo.

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Escrito por Redacción LitioArgentina